Serie-stjerner: Afviste Barca – endte i Liverpool

FOTO: Tårnby FF

Af Anders Jensen, redaktør på LigaBold.dk

Nikola Saric var af mange udråbt som et af de største talenter i dansk fodbold, da han vandt den prestigefyldte Arla Pris i 2007 for U17-spillere.

Nogle år før havde han været til prøvetræning i Barcelona, men det blev ikke til et skifte til den store spanske klub. Barcelona tilbød Saric en kontrakt, men det var tidligt for blot 14-årige Saric at tage til udlandet, blev der vurderet fra Saric-lejren.

Der var rift om det unge stortalent fra allerøverste hylde.

Han skrev under med Herfølge som 15-årig i januar 2006, men da Liverpool kom på banen i 2008, var der ikke meget tvivl.

Han skulle til den traditionsrige engelske klub i sommeren 2008 som blot 17-årig. Nikola Saric siger til LigaBold.dk, at det var en kæmpe oplevelse at være en del af Liverpool. Selvom han indrømmer, at Barcelona altid har været yndlingsklubben, og han helst ville spille for dem.

– Det var en sjov, men også en meget hektisk tid. Der skete meget, og der blev snakket meget. Man vidste ikke helt, om man skulle tro på det ene eller det andet. Det har nok fyldt mere hos min agent og min familie. Jeg har bare koncentreret mig om at spille fodbold, siger Nikola Saric til LigaBold.dk.

Saric fortæller, at han egentlig skulle have været sendt afsted året forinden, men en skade ødelagde det for ham.

– Planen var egentlig, at jeg skulle have været solgt året før, men så fik jeg min knæskade, da jeg skulle til at forhandle. Der var snakken på Juventus og Hamborg, men så fik jeg skaden. Så gik der et års tid, hvor jeg spillede lidt og kom tilbage.

– Så sagde min agent, at jeg havde mange tilbud, men jeg ved ikke, hvor meget, der var konkret, og hvor meget, der var snak. Ud fra hvad jeg fik at vide, kunne jeg næsten vælge imellem alt. Liverpool virkede bare interesseret. Jeg holdt et møde med Rafa (Rafael Benitez, red.), hvor han fortalte om sine planer, hvad han syntes om mig, og hvad jeg skulle gøre. Det virkede bare rigtigt, siger den i dag 29-årige angriber.

Da Nikola Saric kom til Liverpool, var han knæskadet, og skaderne endte med at blive meget symptomatisk for Sarics karriere.

– Jeg var ude de første otte måneder, da jeg havde min knæskade. Da jeg kom tilbage og begyndte at træne med, så var jeg et step bagved hele tiden, da jeg havde været ude. Jeg skulle derfor træne mig i form.

– Jeg mærkede derfor ikke det store skridt fra 1. divisionstræning til en reserve- eller førsteholdstræning i Liverpool. Jeg prøvede at komme i form i fitnesscentre, og så trænede jeg lidt med holdet undervejs, så jeg mærkede ikke det store spring på samme måde, siger Saric.

I Liverpool skulle Saric vænne sig til en tilværelse, væk fra trygge Danmark, og det var specielt svært, når han ikke kunne spille.

– Ja, jeg følte mig alene – specielt når det ikke gik godt. Når det gik godt, var det lettere at håndtere. I de perioder, hvor jeg var skadet med mit knæ, eller hvor jeg havde brækket anklen, der var det noget lort. Der tænkte man, at man godt ville hjem.

Spillede kampe med Gerrard og Sterling

Nikola Saric skulle duellere mod nogle af de største talenter på Liverpools ungdomshold. Han nåede også at få reserveholdskampe for den engelske klub. Her fik han æren af at spille sammen med et Liverpool-ikon og nogle af fremtidens stjerner.

– Jeg spillede med Steven Gerrard på reserveholdet, da jeg var i Liverpool. Jeg nåede også at spille lidt med Raheem Sterling på reserveholdet. Suso, synes jeg, var god, siger Saric og tilføjer derudover, at han ikke havde regnet med, at den nuværende Manchester City-spiller skulle udvikle sig til en stor spiller.

– Sterling er jeg overrasket over. Jeg havde aldrig troet, at han skulle blive så stor en stjerne som nu. Man kunne godt se, at han var god, men jeg havde aldrig spået ham til, at han skulle blive så stor. Man er ikke i tvivl om, at folk er gode, men nogle skiller sig alligevel ud med nogle få spidskompetencer, siger Saric og fortsætter:

– Han har altid været en god dribler, men hans slutprodukt har aldrig været verdens bedste, selvom det er blevet bedre. Afslutninger og indlæg har aldrig været hans spidskompetencer, men hans hurtighed og driblingerne er gode. Jeg troede bare fysisk, at han var for lille, og han manglede noget med slutproduktet.

Kæmpe forskel

For Nikola Saric var den største omvæltning i Liverpool tiden uden for banen samt det høje niveau og tempo til træningerne og i kampene, selvom den økonomiske kontrast fra Herfølge til Liverpool også var enorm.

– Det var en kæmpe forskel. Jeg tjente mere på en uge, end jeg gjorde på en måned derhjemme, så det var en stor forskel. Den største forskel var dog uden for banen, hvor man havde meget fritid til sig selv.

– Man trænede måske klokken ti eller 11 og var hjemme klokken 13 og var så hjemme resten af dagen. I Danmark gik jeg jo i skole og trænede bagefter og var hjemme ved 17-tiden. Så det professionelle liv, hvor man skal finde ud af, hvad man skal lave i de mange timer i døgnet. Det var den største forskel, siger Saric og tilføjer, at han ikke har følt det store pres fra omverdenen. Det har i højere grad handlet om eget forventningsniveau.

Mål glippede og kroatisk kaos

Det store mål for Saric var at få førsteholdskampe for Liverpool, men det nåede angriberen aldrig. Han endte med at få 23 kampe for reserveholdet og score fem mål. Han fortryder dog ikke skiftet til The Reds.

– Jeg følte på det tidspunkt, at det var det rigtige, selvom man altid kan se tilbage i bagklogskabens lys, at det ville have set anderledes ud, hvis jeg ikke havde haft mine skader. Så havde det nok været en anden historie, men jeg føler, at det var det rigtige, siger Saric.

Ifølge Saric var hans bedste fodboldtid et halvt år efter, at han var kommet tilbage fra sin knæskade i Liverpool. Her var han i god form, men en brækket ankel ødelagde det for angriberen. Saric mener dog selv, at han var blandt de bedste folk i verden, og det hjalp på de mange skader.

I sommeren 2011 tog Saric afsked med Liverpool og skiftede til kroatiske Hajduk Split. Det var en ganske kaotisk tid, der endte med at tage fodboldglæden fra ham.

– Der var det noget helt andet (end Liverpool, red.). Der følte jeg mig i fin form, og der var egentlig ikke problemer med mit knæ. Jeg havde selvfølgelig ikke verdens bedste knæ, men det var okay. Det var mere, at jeg ikke fik betalt min løn, og der var nogle problemer med mig og træneren. Så det var mere det mentale end det fysiske.

Ærgrer du dig over, at du tog til Kroatien?

– Ja, 100 procent. Jeg vidste godt lidt på forhånd, at der ville være noget med, at der var nogle penge, der ikke blev betalt, eller at min løn kom lidt for sent. Jeg havde dog ikke regnet med, at det var så slemt, siger angriberen, der endte med at få fem kampe for den kroatiske klub.

I marts 2012 vendte Saric snuden hjem til Danmark og HB Køge. Holdet lå i Superligaen, og der var forventninger om, at Saric ville gøre en forskel fra dag ét, husker han.

– Jeg kunne godt mærke det fra folk og trænere, at de forventede at se en Liverpool-spiller i HB Køge. Det fyldte dog ikke så meget for mig, men for at, at de kunne se en Liverpool-spiller, krævede det også, at niveau omkring mig matchede.

– Hele min grund til at vende hjem til Danmark var, at jeg lidt havde mistet lysten til at spille fodbold efter oplevelsen i Hajduk, så jeg kunne finde fodfæste. Både fysisk og mentalt var jeg langt fra det bedste. Jeg vidste godt, at jeg ikke ville præstere på samme måde. Folk forventede dog at se en Liverpool-spiller, men det handler også om spillerne omkring én.

Skaderne ødelagde det

De mange skader til Nikola Saric endte også med at koste ham mange gode år som professionel fodboldspiller. Han er blevet opereret hele fire gange i knæet, og da Saric var i HB Køge, drillede det dårlige knæ ham, og angriberen manglede motivation.

– Jeg synes, at det var svært, da man gik fra det her topprofessionelle niveau til væsentlig mindre. Så det var alt fra fysioterapeuter til ledelsen af klubben.

– Alt hvad man havde vænnet sig til på fire år, hvor det var professionelt. Det var noget andet i HB Køge og svært at sætte op til på samme måde. Det var også en udfordring, at jeg ikke havde den store lyst til at spille fodbold, så var det svært, siger han og tilføjer, at knæet ofte hævede op efter hver træning.

Efter godt to år i HB Køge med 15 kampe til følge skiftede Saric videre til B1908, og dermed var den professionelle karriere helt slut. Siden hen gik turen videre til Kastrup, og nu spiller Saric i Danmarksserie-klubben Tårnby. Det har han gjort siden i vinter.

Her kan han spille fodbold på sine egne præmisser og for hyggens skyld, som han selv siger det. Hvis knæet driller, kan han sidde over, og det passer ham glimrende efter fire knæoperationer.

Når Nikola Saric ser tilbage på hele karrieren, er den 29-årige angriber alligevel stolt af, at han nåede at blive en del af storklubben Liverpool. Han ærgrer sig dog over skaderne, der ødelagde det hele.

– Hvis man i starten af min fodboldkarriere, havde sagt, at jeg skulle komme til Liverpool, så havde jeg sagt ’ja tak’, men når jeg ser tilbage, vil jeg aldrig kunne stille mig tilfreds med det, som det blev til, fordi jeg synes, at jeg var bedre end det. Det var dog en kæmpe oplevelse i Liverpool.

– Jeg har også selv lavet fejl, men hvis jeg kunne fjerne skaderne, så er jeg ret sikker på, at det ville have set anderledes ud. Fejl kan være med hensyn til klubskifter og agenter, som man har valgt, slutter Saric af med.

Nikola Saric nåede at få tre U19-landskampe for Danmark med et mål til følge.